Deel 2: Groningen, de wandelprovincie. 

Ik ben opgegroeid in Ter Apel, in het uiterste zuidoostelijke puntje van de provincie Groningen. Het bevindt zich in de gemeente Westerwolde, met zijn glinsterende beekjes en historische esdorpen. Wat heb ik daar al een voetstappen liggen. Er kronkelen talloze paadjes door oeroude bossen rondom het klooster, door het natuurgebied Ter Borg en langs de kleinschalige akkers met wuivend rogge. Niet voor niets in Westerwolde onlangs verkozen tot ‘Wandelgemeente van het jaar 2020’. 

Maar ook de rest van Groningen is een oase voor wandelaars. Onlangs opende het provinciale wandelnetwerk in Groningen, met maar liefst 2750 kilometer aan bewegwijzerde wandelroutes en 1200 knooppunten. Als ik ‘wandelprovincie Nederland’ intyp in de zoekbalk, kom ik terecht op een website met de naam dewandelprovincie.nl. Deze website promoot Groningen als dé wandelprovincie van Nederland. Ik lees: “Wij zijn van mening dat Groningen deze voorlopersrol moet blijven nemen, daarmee een voorsprong kan vasthouden en zich blijvend kan manifesteren als een provincie waar je ‘met afstand’ prachtig kan wandelen!” De ‘wij’ in kwestie is de Tocht om de Noord, onder wiens vlag deze website wordt gevoerd. 

Beleving 

Ik spreek met Peter Velthuis, directeur van Tocht om de Noord. Het is een organisatie die al ruim 15 jaar allerlei wandelevenementen in Groningen organiseert. Waarom is Groningen nou zo’n ideale plek om te wandelen? “Dorpen liggen hier vaak op ongeveer vijf kilometer afstand van elkaar, een uurtje wandelen dus. De afwisseling van platteland, met zijn groene natuurgebieden of goudgele akkers, en dorpjes, met hun oude kerkjes en schattige cafés, maakt Groningen ideaal voor wandelaars. Door de uitgestrektheid van het land kun je allerlei dorpen al van verre zien liggen. Waar je ook staat, steeds zie je drie of vier kerktorens om je heen. Ononderbroken zicht, ver kijken, wolkenluchten. Dat is nou juist zo leuk aan wandelen.” 

Bij de evenementen van Tocht om de Noord staat de beleving van Groningen centraal. “Vroeger wandelden er veel pelgrims door Groningen. Naar de Martinikerk in de stad, bijvoorbeeld, of naar het kapelletje van Solwerd. Tijdens hun reis, hun pelgrimage, beleefden de wandelaars hun omgeving heel bewust.” Dat is een inspiratie voor Velthuis. “Onze doelstelling is om wandelaars Groningen te laten ontdekken en waarderen. Ik ben ervan overtuigd dat je moet proberen om mensen op een zo breed mogelijk manier kennis te laten maken met Groningen. Zodra je mensen iets wilt laten ervaren, dan moet je zoveel mogelijk zintuigen inschakelen. Bij alle wandelevenementen die wij organiseren staat de combinatie van bewegen en zintuiglijk waarnemen centraal. Het gaat niet alleen om het wandelen. Het gaat om culturele ontdekkingstochten door Groningen.”